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Lluvia de estrellas: claves para disfrutar de las Perseidas 2020

Lluvia de estrellas: claves para disfrutar de las Perseidas 2020


Disfrutemos durante estas noches de la lluvia de estrellas fugaces ms popular del ao. Los mejores momentos para observar las Perseidas son las madrugadas del 11 al 12 (martes al mircoles) y del 12 al 13 (mircoles al jueves) de agosto.

La Luna estar en fase de cuarto menguante y, al principio de la noche, no ser un impedimento para ver las estrellas fugaces. Para verlas slo necesitamos un lugar protegido de luz artificial, un cielo despejado de nubes y un poco de paciencia. Instlese confortablemente, y sin prisas, mirando al cielo en un lugar oscuro y disfrute del espectculo.

Madrugadas de los das 12 y 13: la lluvia en el mximo

Este mes de agosto resulta relativamente favorable para la observacin de las Perseidas pues su mximo sucede mientras la Luna estar en fase de cuarto menguante. En las madrugadas de los das 12 y 13 de agosto, la Luna se levantar a eso de la 1h30m (hora peninsular), por lo que podremos aprovechar el rato desde el anochecer hasta que la Luna empiece a iluminar el cielo por el este. Y en cualquier momento de la noche, tambin podremos localizar alguna mirando hacia las zonas del cielo ms oscuras (situndonos de espaldas a la Luna).

El nmero de Perseidas observables por hora es muy variable. En un sitio bien oscuro y con el radiante alto sobre el horizonte puede superar el centenar. Sin embargo, el nmero de meteoros observados por hora puede variar muy rpidamente segn vara la densidad de fragmentos en la estela del cometa, por ello las predicciones concretas sobre nmero especfico de meteoros dependiendo del da y la hora son difciles de realizar y suelen estar afectadas de una incertidumbre alta.

La actividad ms alta de las Perseidas (medida en nmero de meteoros por hora) se alcanzar en las madrugadas del martes 11 al mircoles 12 de agosto y del 12 al jueves 13. En esos momentos, el nmero de meteoros observables por hora mirando hacia el zenit podr superar el centenar.

Perseidas hasta fin de mes

Aunque su momento de mxima actividad tiene lugar en las noches del 11 al 13 de agosto, las Perseidas comienzan habitualmente a verse hacia el 23 de julio y terminan hacia el 22 de agosto. No obstante, segn avancen los das, a partir del da 13 la actividad de las Perseidas ir decreciendo. Pero la Luna tambin ir perdiendo protagonismo, pues cada da se levantar ms tarde y ms menguada, hasta que se alcance el novilunio el da 19. Por eso, la observacin de los meteoros puede dar muy buenos frutos tambin a partir del da 13, segn las noches se hagan progresivamente ms oscuras.

El radiante de las Perseidas
El radiante de las Perseidas

Las lluvias de meteoros parecen tener un nico centro de origen, un punto del que parecen surgir todas las estrellas fugaces. La localizacin de ese punto, denominado radiante, en una constelacin se utiliza para nombrar a la lluvia de estrellas. As pues, las Perseidas tienen su radiante en la constelacin de Perseo.

Pero aunque su radiante se encuentre en la constelacin de Perseo, no se necesita conocer las constelaciones, ni es imprescindible mirar hacia Perseo, para ver las Perseidas. Las estrellas fugaces pueden aparecen por cualquier lugar de la bveda celeste. Sin embargo, las condiciones locales la ubicacin del observador son determinantes: siempre es preferible vigilar la zona ms despejada de nubes y la ms libre de polucin lumnica.

Qu son las Perseidas?

Las estrellas fugaces no son estrellas, son partculas perdidas por los cometas. En efecto, segn los cometas describen sus rbitas alrededor del Sol, van arrojando al espacio un reguero de gases, polvo y escombros (materiales rocosos) que permanece en una rbita muy similar a la del cometa progenitor.

Cada cometa peridico, a lo largo de sus repetidas vueltas en torno al Sol, va formando as un anillo en el que se encuentran innumerables fragmentos. Cuando la Tierra, en su movimiento orbital, encuentra uno de estos anillos, algunos de los fragmentos rocosos (meteoroides) son atrapados por su campo gravitatorio y caen a gran velocidad a travs la atmsfera formando una lluvia de meteoros. La friccin con los gases atmosfricos calcinan y vaporizan los meteoros que aparecen brillantes durante una fraccin de segundo formando lo que popularmente denominamos estrellas fugaces.

La altura a la que un meteoro se hace brillante depende de la velocidad de penetracin en la atmsfera, pero suele estar en torno a los 100 kilmetros. Sin embargo, el alto brillo y la gran velocidad transversal de algunos meteoros ocasionan un efecto espectacular, causando la ilusin en el observador de que estn muy prximos. Los meteoroides de masa menor al kilogramo se calcinan completamente en la atmsfera, pero los mayores y ms densos (de consistencia rocosa o metlica), forman meteoritos: restos calcinados que caen sobre el suelo.

Recuerdos de un cometa descomunal

Como cada ao por estas fechas, la Tierra, en su camino de traslacin alrededor del Sol, atraviesa una zona poblada por los fragmentos rocosos que va arrojando el cometa peridico 109P/Swift-Tuttle cada vez que visita esta regin cada 133 aos.

Formaci
Formacin de las Perseidas a partir del reguero dejado por el cometa Swift-Tuttle

Cuadro de textoEl Swift-Tuttle es el objeto de mayor tamao de los que nos visitan de forma peridica: su descomunal ncleo alcanza los 26 kilmetros de tamao. Las Perseidas fueron particularmente activas en 1992, ao en que este cometa pas cerca del Sol. La prxima aproximacin del cometa al Sol (su prximo perihelio) ser en el ao 2126.

Las Perseidas son visibles desde todo el Hemisferio Norte en pleno verano. Las velocidades de estos meteoros pueden superar los 50 kilmetros por segundo (180.000 kilmetros por hora). Su alta actividad, junto con las condiciones atmosfricas favorables para la observacin durante el verano boreal, hace de las Perseidas la lluvia de meteoros ms popular, y la ms fcilmente observable, de las que tienen lugar a lo largo del ao.

Por orden de importancia de su actividad, en trmino medio, las Perseidas constituyen la tercera lluvia de meteoros de las que suceden en el ao. Tanto las Cuadrntidas (visibles en enero) como las Gemnidas (en diciembre) suelen generar ms meteoros por hora. Aunque muestran un comportamiento ms irregular, las Lenidas (a mediados de noviembre) suelen resultar tan espectaculares como las Perseidas.

Debido a la proximidad del mximo de la lluvia de meteoros al 10 de agosto, da de la festividad del mrtir espaol que fue quemado en una parrilla en Roma en el ao 258, las Perseidas tambin reciben el nombre de ‘Lgrimas de San Lorenzo’.

Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional) y acadmico de la Real Academia de Doctores de Espaa.

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