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La Va Lctea, distorsionada violentamente por su encuentro con otra galaxia

La Va Lctea, distorsionada violentamente por su encuentro con otra galaxia


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Un estudio revela que durante la aproximacin de la Gran Nube de Magallanes, que se inici hace unos cientos de millones de aos, el disco de la Va Lctea est siendo desplazado, alargado y retorcido de manera muy violenta

Las Nubes de Magallanes observadas des la isla de Java

Las Nubes de Magallanes observadas des la isla de Java
Gilbert Vancell

El astrnomo Rafael Bachiller nos descubre en esta serie los fenmenos ms espectaculares del Cosmos. Temas de palpitante investigacin, aventuras astronmicas y novedades cientficas sobre el Universo analizadas en profundidad.

Un nuevo estudio, en el que participa el espaol Jorge Pearrubia (Universidad de Edimburgo), revela que, durante la aproximacin de la Gran Nube de Magallanes, que se inici hace unos cientos de millones de aos, el disco de la Va Lctea est siendo desplazado

, alargado y retorcido de manera muy violenta.

Galaxias en comunidad

Al contemplar el cielo nocturno, uno puede tener la impresin de que el disco de la Va Lctea, nuestro popular camino de Santiago, es un conjunto de estrellas fijas que permanece inalterable en el firmamento. Nada ms lejos de la realidad. La verdad es que cada estrella tiene su movimiento propio que resulta inapreciable a simple vista por las enormes distancias que nos separan de ellas. Adems, todo el conjunto se comporta como un gran enjambre csmico que puede verse sometido, como un todo, a los efectos gravitatorios de otras galaxias.
Y es que nuestra galaxia no est sola, forma parte de un conjunto de medio centenar de galaxias denominado Grupo Local. Este pequeo cmulo est dominado por dos grandes galaxias espirales: Andrmeda y la propia Va Lctea. Las otras galaxias del Grupo Local son menores y muchas de estas se comportan como satlites de las galaxias mayores.
La Va Lctea tiene como satlites principales a las Grandes Nubes de Magallanes, una maravillosa pareja de dbil luminosidad que es visible a simple vista en la constelacin austral del Tucn. Estas galaxias deben su nombre a Fernando de Magallanes quien, tras su viaje de circunnavegacin del globo, junto a Elcano, fue quien divulg en occidente la existencia de astros tan peculiares.

Una galaxia que se mueve como un cometa…

De las dos Nubes de Magallanes, la mayor es la ms cercana a la Va Lctea (se encuentra a tan solo 163.000 aos luz de distancia) y es la que parece tener una interaccin ms importante con nuestra galaxia. Se piensa que la Gran Nube de Magallanes se mueve en torno a la Va Lctea siguiendo una trayectoria parablica que recuerda a las que siguen los cometas no peridicos que se aproximan a Sol.
Hace unos 700 millones de aos, la Gran Nube cruz el lmite de nuestra galaxia y, segn se aproxim, tuvo un efecto violento sobre la estructura del disco de la Va Lctea. Y hace tan solo 15 millones de aos que la primera pas por el periastro en su rbita parablica, es decir, ambas galaxias se encuentran muy prximas an de su punto de mxima aproximacin.
Se sabe, adems, que las dos galaxias estn rodeadas por grandes halos de materia oscura, esto es, de algn tipo de materia (cuya naturaleza se desconoce) que no es visible pero que tiene efectos muy importantes en el movimiento de las galaxias y en el de las estrellas en su seno. La materia oscura debe pues jugar un papel dominante en este encuentro entre la Gran Nube de Magallanes y la Va Lctea.

… y ms rpidamente que una bala

El astrnomo espaol Jorge Pearrubia, trabajando en la Universidad de Edimburgo junto al investigador postdoctoral Michael Petersen, ha utilizado ahora un modelo numrico estadstico muy sofisticado para reproducir, tambin con la ayuda de superordenadores, el movimiento de las estrellas del disco de la Va Lctea segn la Gran Nube de Magallanes se iba acercando a ella.
Los modelos desvelan los efectos fueron bastante demoledores y que, en gran medida, estuvieron dominados por la atraccin gravitatoria debida al enorme halo oscuro de la Gran Nube. En este

enlace

se puede ver, de manera muy esquemtica, una animacin construida a partir de las simulaciones numricas que ilustra el comportamiento progresivo de las dos galaxias. Una instantnea del encuentro puede verse en la figura adjunta.
Como consecuencia del encuentro entre galaxias, el disco de la Va Lctea est siendo desplazado, estirado y retorcido, a una velocidad de unos 115.000 kilmetros por hora, hacia un punto del espacio que se sita en la constelacin de Pegaso. Resulta sorprendente que la Va Lctea no se mueva hacia la posicin actual de la Gran Nube de Magallanes, sino hacia un punto de su trayectoria pasada. Es como si nuestra galaxia tratase de apuntar hacia una posicin que se va moviendo tan rpidamente en el cielo que no consigue seguirla con precisin.
Y es que, segn resulta del estudio, la Gran Nube de Magallanes se mueve, con respecto a la Va Lctea, a la vertiginosa velocidad que supera el milln de kilmetros por hora, es decir, literalmente mucho ms deprisa que una bala. Hay que tener en cuenta que la Va Lctea es mucho ms masiva que su satlite, es decir, tiene mucha mayor inercia (le cuesta mucho ms moverse).

Nuestra historia en los movimientos estelares

Los astrnomos ya estn preparndose para analizar la nueva remesa de datos estelares del satlite

Gaia

que

se acaba de hacer pblica

hace tan solo unos das. Comparando los modelos con observaciones reales, Pearrubia y Petersen tratan de describir todas las complejidades de esta complicada danza entre galaxias. Si se comprenden todos estos detalles, se puede llegar a desvelar cmo est distribuida la materia oscura en ambas galaxias, algo que no es observable directamente.
Pero, sobre todo, estos modelos nos ayudan a comprender la evolucin dinmica de nuestra galaxia. En los movimientos actuales de sus estrellas est escrito el relato de su pasado turbulento. Gracias a los modelos estadsticos de los astrnomos podemos leer ahora parte de esta complicada historia que, por supuesto, forma parte de la historia de nuestro planeta y de nuestro sistema planetario.
El artculo de Petersen y Pearrubia titulado «Detection of the Milky Way reflex motion due to the Large Magellanic Cloud infall» ha sido publicado en un nmero reciente de la prestigiosa revista

Nature Astronomy

. El manuscrito puede consultarse

aqu

.
Rafael Bachiller es director del Observatorio Astronmico Nacional (Instituto Geogrfico Nacional)
y acadmico de la

Real Academia de Doctores de Espaa

.

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