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La NASA publica una espectacular imagen de Saturno capturada por el telescopio Hubble

La NASA publica una espectacular imagen de Saturno capturada por el telescopio Hubble


«Saturno es el verdadero ‘seor de los anillos’ en esta instantnea», asegura la agencia espacial estadounidense sobre esta imagen capturada el pasado 4 de julio

Imagen de Saturno capturada por el telescopio espacial Hubble, el 4 de...

Imagen de Saturno capturada por el telescopio espacial Hubble, el 4 de julio.
NASA / ESA

El telescopio espacial Hubble ha capturado una detallada imagen de Saturno que muestra el verano en el hemisferio norte, los anillos y dos de las lunas heladas del planeta. La instantnea se realiz el pasado 4 de julio, cuando el segundo mayor planeta del Sistema Solar se encontraba a 1.350 millones de kilmetros de la Tierra.

Dos de las lunas heladas de Saturno son claramente visibles en la imagen completa: Mimas, a la derecha, y Enclado, en la parte inferior.

La composicin forma parte del proyecto Legado de Atmsferas de los Planetas Exteriores (OPAL, por sus siglas en ingls), que ayuda a los cientficos a comprender las dinmicas atmosfricas y la evolucin de los gigantes gaseosos del Sistema Solar. En el caso de Saturno, los astrnomos realizan un seguimiento de los patrones climticos cambiantes y las tormentas.

El Hubble encontr una serie de pequeas tormentas atmosfricas, que parecen ir y venir con cada observacin anual. Las bandas en la atmsfera presentes en el hemisferio norte continan siendo claramente visibles, igual que en las observaciones realizadas por el Hubble en 2019, con varias bandas cambiando ligeramente de color. La atmsfera del planeta anillado es principalmente hidrgeno y helio con trazas de amoniaco, metano, vapor de agua e hidrocarburos que le dan un color marrn amarillento.

En la imagen tambin se puede apreciar una ligera neblina rojiza sobre el hemisferio norte, que puede ser debida al calentamiento causado por el aumento de la luz solar. Esto podra cambiar la circulacin atmosfrica o tal vez deshacer el hielo de los aerosoles en la atmsfera. Otra teora es que el aumento de la luz solar en los meses de verano est cambiando las cantidades de niebla fotoqumica producida.

«Es increble que incluso en unos pocos aos estamos viendo cambios estacionales en Saturno», asegura la investigadora principal Amy Simon, del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Por otro lado, el polo sur, invisible hasta hace poco tiempo, tiene un tono azulado que refleja los cambios en el hemisferio invernal de Saturno.

EL MISTERIO DE LOS ANILLOS

La aguda vista del Hubble muestra la «delicadamente bordada» estructura concntrica de los anillos, segn la NASA. Los anillos estn formados principalmente de trozos de hielo, con tamaos que van desde granos diminutos hasta rocas gigantes.

Cmo y cundo se formaron los anillos sigue siendo uno de los mayores misterios de nuestro sistema solar. La sabidura convencional es que son tan viejos como el planeta, ms de 4 mil millones de aos. Pero debido a que los anillos son tan brillantes -como la nieve recin cada- otra teora asegura que pueden haberse formado durante la era de los dinosaurios.

Muchos astrnomos estn de acuerdo en que no existe una teora lo suficientemente satisfactoria que explique cmo se pudieron haber formado los anillos en los ltimos cientos de millones de aos. «Sin embargo, las mediciones de la sonda Cassini realizadas a minsculos granos que llueven en la atmsfera de Saturno sugieren que los anillos slo pueden durar 300 millones de aos ms, lo que es uno de los argumentos para una edad joven del sistema de anillos», defiende Michael Wong, de la Universidad de California

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperacin internacional entre la NASA y la ESA (Agencia Espacial Europea) administrado desde el Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland. Este ao se ha celebrado el 30 aniversario de su lanzamiento, convertido en un icono de la investigacin espacial por su fabuloso legado cientfico y cultural.

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