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Europa pone en marcha su primera misin para aprender a desviar asteroides peligrosos

Europa pone en marcha su primera misin para aprender a desviar asteroides peligrosos



Alemania lidera la construccin de la nave Hera

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La ESA ha firmado hoy el contrato de 130 millones para construir la nave Hera, que trabajar conjuntamente con Dart, de la NASA, para alterar la rbita de Dimorphos, luna de Didymos. Si un asteroide de ese tamao cayera en la Tierra podra destruir una ciudad como Madrid

Recreaci

Recreacin de la misin en el sistema de asteroides binario Didymos

La pandemia de coronavirus es hoy la principal amenaza para la humanidad. En menos de un ao se ha cobrado la vida de ms de 900.000 personas en todo el mundo y aunque la prioridad es encontrar tratamientos y una vacuna para combatirla, la bsqueda de soluciones para otras amenazas potenciales no se ha detenido. Una de ellas es la posibilidad de que un asteroide de cierto tamao impacte contra la Tierra, como ya ha ocurrido en otras ocasiones. Y la Agencia Espacial Europea (NASA) ha firmado este mircoles en Alemania el contrato de 129,4 millones de euros de su primera misin para aprender a desviar una de estas rocas.

Se llama Hera (por la diosa griega del matrimonio) y formar un equipo con otra nave espacial de la NASA, llamada DART, que ser la encargada de dar un empujn a un sistema de asteroides binario cercano a la Tierra, Didymos.

Segn asegura en conversacin telefnica Michael Kueppers, cientfico de la misin Hera, este sistema binario no supone una amenaza para nuestro planeta pero nos servir para hacer prcticas para cuando se detecte una roca que s pueda impactar contra nuestro planeta.

El asteroide principal mide 780 metros de dimetro y est orbitado por una luna de 160 metros que acaba de ser bautizada con el nombre Dimorphos y cuyo tamao es similar a la Gran Pirmide de Giza. Como compara Michael Kueppers, que trabaja en Centro Europeo de Astronoma Espacial (ESAC), si un asteroide del tamao de la luna Dimorphos impactara contra la Tierra podra destruir una ciudad equivalente de Madrid. Una roca mayor, como Didymos, el cuerpo principal, podra acabar con un pas.

Est previsto que nave estadounidense DART (Double Asteroid Redirect Test) despegue en julio de 2021 rumbo a este sistema. Cuando llegue, en 2022, los asteroides estarn a 10 millones de kilmetros de la Tierra (en el punto de su rbita ms lejano a nosotros, llegan a estar a 500 millones de km). En septiembre de 2022, Dart har un impacto cintico en la roca ms pequea que abrir un crter de unos 10 metros y modificar su rbita. Como explica Kueppers, un impacto cintico significa que «la nave Dart se estrellar contra la luna Dimorphos, como si fuera un proyectil, y quedar destruida tras el impacto. Cuando se aproxime a ella, viajar a 6 kilmetros por segundo», detalla Kueppers. Un satlite en miniatura italiano (cubesat) se desprender de Dart unas horas antes del impacto para examinar la zona tras el choque.

En 2024, despegar Hera y si todo va bien llegar a finales de 2026 para hacer un seguimiento detallado de la evolucin de los asteroides, realizando un estudio post-impacto para convertir este experimento a gran escala en una tcnica de desviacin de asteroides bien entendida y repetible. Es decir, para aprender cmo hacerlo cuando un asteroide suponga una verdadera amenaza para la Tierra.

Paralelamente, la nave Hera desplegar los primeros cubesats que Europa pone en rbita en el espacio profundo.

Los representantes de la ESA y del consorcio alem
Los representantes de la ESA y del consorcio alemn, durante la firma del contrato

El papel de Espaa

La aprobacin de Hera se produjo en el Consejo Interministerial de la ESA celebrado en Sevilla el pasado noviembre, tras haber sido rechazada una misin similar tres aos antes. La idea inicial era que la nave europea hubiese despegado este mismo ao para estar all cuando se produjera el impacto de Dart, pero debido al nuevo calendario, su estudio comenzar cuatro aos despus.

El contrato de 129,4 millones de euros se ha adjudicado a un consorcio dirigido por el contratista principal OHB System AG, en Bremen, y servir para financiar el diseo, la fabricacin y los ensayos de la NAVE. De los 17 Estados Miembros de la ESA que contribuyen a Hera, Alemania liderar la construccin de los componentes de la misin, pues se hace cargo del diseo e integracin general de la nave Hera, las cmaras de navegacin principales, los tanques, los propulsores, la antena de alta ganancia, las ruedas de reaccin y la unidad de memoria de masa.

Las empresas espaolas dispondrn del 6% aproximadamente de esos casi 130 millones para desarrollar el sistema avanzado de gua, navegacin y control de la nave, as como el sistema de comunicacin en el espacio profundo. Por otro lado, suministrar el instrumento gravimtrico del stelite cubesat Juventas.

La nave lleva una serie de instrumentos para probar tecnologas novedosas, como la navegacin autnoma alrededor del asteroide -comparable a los coches sin conductor en la Tierra-, y recabar informacin cientfica que permita entender mejor de qu estn compuestos los asteroides de cara a futuras misiones.

Ese es el otro gran objetivo de la misin, investigar las rocas para poder extrapolar los resultados a otra misin: «No slo queremos desviar el asteroide, sino caracterizarlo y entender cmo las caractersticas de la roca, su porosidad, etc, influyen en el impacto«.

Si se detectara un asteroide que puede chocar contra la Tierra, construir una nave espacial para intentar desviarlo llevara entre cinco y 10 aos, por lo que el investigador cree que una posibilidad sera fabricar dentro de unos aos una nave que pudiera estar lista para ser lanzada en menos tiempo.

Se estima que hay alrededor de 30.000 asteroides cercanos a la Tierra de entre 100 y 300 metros de tamao, de los que el 82% de ellos an no han sido detectados.

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