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Despega con xito la misin espacial china que intentar traer rocas de la Luna

El cohete Long March 5 instantes antes del despegue de esta noche


Una nave espacial sin tripulacin ha despegado este lunes desde China con un ambicioso objetivo: llegar a la Luna, recoger dos kilos de rocas y otros escombros y traerlos a la Tierra. La misin Chang’e-5 (bautizada as en honor a la diosa de la Luna) es la ms complicada que lleva a cabo el gigante asitico y si tiene xito, ser la primera vez en ms de 40 aos que un pas recupera muestras de nuestro satlite

Como se haba anunciado, el lanzamiento se ha producido a las 21.30 del lunes (hora peninsular espaola), 4.30 horas del martes en Pekn. El imponente cohete Long March 5 que la ha puesto en rbita ha despegado desde el Centro de Lanzamiento Espacial de Wenchang, en la isla de Hainan.

Las autoridades chinas all reunidas y los responsables de la misin han ido celebrando con aplausos cada una de las fases completadas durante el despegue de esta nave robtica cuyo lanzamiento estaba planeado inicialmente para 2017 pero fue retrasada debido a un fallo en el motor del cohete. Finalmente, un par de horas ms tarde, el comandante en jefe del lanzamiento, Zhang Xueyu, anunci en nombre de la Agencia Espacial China que el despegue «haba sido un xito».

Segn ha explicado Pei Zhaoyu, director del Centro de Ingeniera Espacial y de la Exploracin de la Luna y portavoz de la misin, la nave tardar dos das en llegar a la superficie lunar y se prev que la misin dure en total 23 das, por lo que si todo va bien, las muestras llegaran a la Tierra a mediados de diciembre. La cpsula con el preciado material aterrizar en la provincia de Mongolia Interior.

Se trata de la segunda gran misin espacial del ao del gigante asitico, que en julio mand una nave robtica a Marte. Para la Administracin Nacional del Espacio de China (CNSA), esta nueva misin del programa de exploracin lunar facilitar la investigacin de los cientficos sobre el origen y la evolucin de la Luna.

El cohete Long March 5 instantes antes del despegue de esta noche
El cohete Long March 5 instantes antes del despegue de esta nocheREUTERS

Actividad volcnica

El objetivo de la Chang’e-5 es Mons Rmker, un montculo volcnico de 70 kilmetros de ancho en el lado cercano de la Luna, que puede haber entrado en erupcin, segn las ltimas observaciones de la superficie lunar, hace unos 1.300 millones de aos. Se trata del mar de lava encontrado el ao pasado por el robot enviado por China, el Yutu-2, en la cuenca Aitken, un enorme crter en la cara oculta de la Luna.

«Las muestras que se tomen son importantes porque podran ayudar a los cientficos a comprender la actividad volcnica en la luna y cundo los volcanes estuvieron activos por ltima vez. Las rocas lunares y el suelo podran confirmar que los volcanes estuvieron activos miles de millones de aos ms recientemente de lo que se pensaba. Si eso es cierto, reescribiremos la historia de la luna», afirma Xiao Long, geocientfico planetario de la Universidad de Geociencias de China.

Brett Denevi, gelogo planetario del Laboratorio de Fsica Aplicada de la Universidad Johns Hopkins y presidente de un grupo de anlisis lunar de la NASA, dice que China ha elegido un lugar donde puede tener un gran impacto cientfico. «Comprender la edad de esas muestras y todas las implicaciones en todo el Sistema Solar que se derivan de ese resultado ser un gran paso adelante para la ciencia planetaria», apunta Denevi.

El plan de la misin

La Chang’e-5 tiene cuatro componentes: un orbitador, un mdulo de aterrizaje, un ascendedor y un mdulo de reentrada. «Una vez que la sonda alcance la rbita lunar, los componentes se separarn en dos partes. El orbitador y el mdulo de reentrada permanecern en rbita mientras el mdulo de aterrizaje y el ascendente descendern hacia la superficie lunar», detalla un comunicado de la CNSA.

El mdulo de aterrizaje excavar en busca de materiales con su taladro y brazo robtico. Despus, transferir las muestras al ascendedor, que despegar de la luna y se acoplar con la cpsula de servicio. Luego, los materiales se trasladarn a la cpsula de retorno para el viaje de regreso a la Tierra.

Segn la CNSA, la tarea es perforar la superficie y recoger aproximadamente dos kilogramos de rocas y otros escombros. El tiempo de recoleccin se realizar en el transcurso de un da lunar, equivalente a alrededor de 14 das terrestres, lo que evitar que los componentes electrnicos se daen por las temperaturas extremadamente fras durante la noche. Despus, cuando lleguen a la Tierra, las muestras se almacenarn principalmente en el Observatorio Astronmico Nacional de la Academia China de Ciencias de China, ubicado en Pekn.

«La complejidad tcnica de Chang’e-5, con sus cuatro componentes, la hace notable en muchos sentidos. Si tiene xito, podra ser un plan para el retorno de una muestra de Marte o incluso una misin lunar tripulada«, cuenta a Associated Press (AP) Joan Johnson-Freese, experta espacial en el Colegio de Guerra Naval de Estados Unidos.

Inters renovado

En las dcadas de 1960 y 1970, fueron Estados Unidos y la Unin Sovitica quienes pudieron tomar y analizar muestras de nuestro satlite. Los americanos lo hicieron a travs de su programa Apolo, el nico que ha llevado a personas a la Luna, y los soviticos con sus naves robticas (la ltima trajo a la Tierra 170,1 gramos de muestras en 1976). Si la misin Chang’e-5 logra su propsito, China se convertir, por tanto, en la tercera nacin del mundo en obtener muestras lunares.

El gigante asitico lanz su primera sonda Chang’e en octubre de 2007. Otro orbitador, puesto en rbita en 2010, se centr en cartografa y observaciones remotas. La misin del vehculo de aterrizaje Chang’e-3, en 2013, llev el primer radar de penetracin terrestre a la superficie lunar. En 2019, Chang’e-4, otro vehculo de aterrizaje, fue la primera nave espacial en aterrizar en la cara oculta de la Luna.

En 2022 China espera tener completa su propia estacin espacial nacional, cuyo lanzamiento se producir a partir del prximo ao, tal y como ha explicado Qu Yiguang, vicecomandante del cohete Long March 5, informa Reuters.

Preguntado sobre cundo China planea astronautas a la Luna Pei Zhaoyu seal que la fecha ser establecida en funcin de las necesidades cientficas y de las condiciones tcnicas y econmicas de su pas: «Creo que el futuro de las actividades de exploracin lunar se harn a travs de una combinacin del hombre y de la mquina», aadi.

Explorar nuestro satlite ha vuelto a cobrar inters en los ltimos aos, en particular tras el anuncio de EEUU de que volvera a mandar una misin tripulada. El plan actual es que en 2024 alunice una nave con dos astronautas (un hombre y una mujer) de la NASA en el marco del programa Artemis (Artemisa en espaol).

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